我們不知道銀河系有沒有其他居民、並和我們一樣努力尋找外星文明,亟欲證明自身不是孤獨的物種。既然我們找不到外星人,不如讓外星人來找我們,麻省理工學院一項新研究表明,我們已經能利用現有技術建造出超巨大望遠鏡,透過發射強大雷射光,引起外星天文學家注意。燈塔在茫茫大海中為照明光源,指引著遠方船隻航行或靠岸,而類似手法在宇宙也能用來吸引外星人注意。由麻省理工學院研究生 James Clark 主導的一項新研究表明,人類現有技術已能蓋出超巨大望遠鏡並發射強大紅外雷射光,讓遠在 2 萬光年外的高等文明只要看一眼探測光譜,就能知道這紅外輻射有些不尋常。雖然不確定外星天文學家會不會立刻判定出,這異樣輻射是來自另一個智慧物種發出的訊號,但肯定能吸引他們注意力。首先,這道雷射光目的是要讓太陽系看起來「非常奇怪」。當外星天文學家將望遠鏡鏡頭瞄向我們時,他們可能也會順便發現太陽系附近鄰居,例如比鄰星系統、TRAPPIST-1 系統。如果太陽系沒有表現出一點異常,那麼在外星人眼中,這些都只是帶著幾顆「適居行星」的恆星系統(TRAPPIST-1 系統含有液態水的類地行星可能還更多)。因此想引起外星天文學家注意,沒有比投射大量輻射到外太空更好的方法了。不過該技術的挑戰在於,如果從地球發射的雷射光束不夠強,那麼這道光可能會被更耀眼的太陽光掩蓋。為了脫穎而出,James Clark 計算出雷射強度要比太陽的自然紅外光強 10 倍左右,想讓 4 光年外的比鄰星系統偵測到異樣光源,需建設一座 30 公尺高、功率 2MW 的望遠鏡;要讓 40 光年外的 TRAPPIST-1 系統偵測到,則需建設一座 45 公尺高、功率 1MW 的望遠鏡。除了曝光地球位置,雷射光也能發成脈衝訊號,就像摩斯電碼(Morse code),最遠可傳到 2 萬光年外。目前地球有接近此等規模的望遠鏡都還在建設,包括預計 2020 年完工啟用的巨型麥哲倫望遠鏡(Giant Magellan Telescope,GMT)、2022 年完工啟用的歐洲極大望遠鏡(E-ELT)等。建造雷射巨塔的危險性當然也有,如果你直視功率如此高的這道光,可能會失明,任何經過它的衛星、探測器也可能損壞。James Clark 說,月球背面可能會是放置這種望遠鏡的好地方。至於我們是否該全力向宇宙公告自身存在,就交給大家各自辯論。總之,人類歷史告訴我們:兩個文明首次接觸時很少會和平相處。新論文發表在《天體物理學》期刊。(首圖來源:麻省理工學院)延伸閱讀:


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